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altaroche

  • 17.2 Elie Berthet : le voyageur sédentaire

    Mirecourt.jpgOn doit à Eugène de Mirecourt (ci-contre) le coup de projecteur qui éclaire le personnage, au combien attachant, d'Elie Berthet. En 1867, un an après la publication des Houilleurs de Polignies, ce journaliste littéraire va éditer une plaquette et non sans humour, il laissera une image étonnante du romancier en racontant de multiples anecdotes sur la vie écoulée d'Elie Berthet.

    Une enfance un peu effacée au sein d'une famille de six enfants où ses frères médecin et inspecteur d'école primaire lui font de l'ombre, Elie Berthet va passer une "enfance chétive et faible" selon les propres écrits de Mirecourt. Il ne faut pas chercher plus loin l'origine de sa passion pour les livres et de la fuite des gamins bruyants qui perturbent les cours de récréation. Elie va compenser par une imagination fertile et par son autre passion pour les sciences naturelles. Il collectionne les papillons et l'entomologiste en herbe dévore la bibliothèque de son père qu'il connait par coeur dès l'âge de douze ans. Ce goût prononcé pour la lecture fit le désespoir de son père : une boulimie de livres sans frein (Mirecourt parle d'incontinence de lecture...) le fit enfermer par son père dans un pigeonnier pour contrôler cette frénésie. Elie, privé de livres se vengea sur le latin. Mirecourt raconte que Berthet fut alors aidé par sa jeune soeur :

    "Sa jeune sœur devint sa complice. Elle plaignait la dure captivité de son frère. Notre collégien matois profita de la pitié qu'il lui inspirait pour l'engager à cacher dans ses chiffons les volumes interdits, et à les lui faire parvenir dans son cachot aérien. On attachait le paquet de livres à l'extrémité d'une grosse ficelle dont le captif tenait l'autre bout. Ëlie tirait de sa fenêtre, et le tour était joué. Grâce à cet enfant secourable, il eut comme par le passé sa pitance intellectuelle du jour. Mais, ô catastrophe !  Un matin, l'habitant du pigeonnier, n'ayant pas su contenir sa vive impatience, communique, sans le vouloir, à la ficelle, une forte secousse. Le paquet de livres s'en va heurter contre les vitres de la chambre au-dessous, et les brise avec le plus épouvantable fracas. Aussitôt une tête se montre. C'est la tête de M. Berthet père. Il voit la bibliothèque frauduleuse qui se balance dans l'espace et la saisit au passage. L'expédient de la ficelle n'était plus possible. "

     Un jour Elie se mit dans la tête d'écrire une nouvelle et pour mener son oeuvre au bout, Elie Berthet, encore élève du collège s'adjoignit une aide. Les fonctions de cet adjoint furent de transcrire avec application ce que Mirecourt appelle les "élucubrations" de Berthet. Cette nouvelle ne fût pas perdue et fût publiée dans un recueil qui pris le nom de "La veilleuse" qu'il publia sous le pseudonyme d'Elie Raymond. Voulant vivre par lui même et ne dépendre de personne, il vend ses collections et "monte à Paris" promettant à son père de suivre des études de droit. Mais, comme Cézanne, il ne passa pas plus de six fois le portail de la fac de droit... dévoré qu'il était par sa fièvre littéraire. Ses deux amis, Edouard Ourliac et Alfred Houssaye lui fournissent une éditeur mais celui-ci traine les pieds prétextant que Berthet n'avait pas de nom... Mais ceux-ci arrivent à le séduire en présentant Berthet comme le roi  ... des pêcheurs de gardons. Ces premiers pas dans le roman seront à attribuer à cette réputation peu banale pour un écrivain. Plus tard, c'est l'appui de son logeur qui le fera rentrer au Siècle où il découvrit ses premiers feuilletons que le journal se mit à publier régulièrement. Je ne saurais énumérer ici les volumes publiés qui suivront : quatre vingt, cent, deux cent... que sais-je...

     "La fécondité d'EIie Berthet ne peut se comparer qu'à celle d'Alexandre Dumas seul, avec cette différence, que le premier n'a jamais eu l'ombre d'un collaborateur, et que le. second en a eu par milliers."

    Il devient célèbre par l'abondance de ses publications. Dans ses romans, il parcourt le monde au fil de ses livres... sans jamais quitter Paris... ou presque. Mirecourt écrit :

    "Ce romancier, qui a décrit tant de régions, n'a presque pas fait de voyages. Sa seule équipée de ce genre est une excursion de touriste au Puy-de-Dôme, faite en société d'un ami. [...] Aujourd'hui, dans ses promenades de naturaliste ou de chasseur, il ne dépasse guère le département de Seine-et-Oise."

    Ce grand voyageur sédentaire n'a pas fini de nous étonner et son nom claque au fronton des Préfectures :

    "— C'est bien dommage , disait Méry , après 1848, que Berthet, le bras droit du Siècle , ne soit pas nommé commissaire du gouvernement en Limousin, son pays natal, comme Altaroche vient de l'être en Auvergne.

    — Et pourquoi cela? lui demanda-t-on.

    — Dame! il aurait économisé beaucoup de temps à la République, attendu qu'en rédigeant les proclamations, sa signature aurait fait double emploi :

    Egalité, Fraternité, Elie Berthet. "

    (A suivre...)